Vida

Percy llegó a Marte

El vehículo se posó en el cráter Jezero, en la desembocadura de un antiguo río, donde utilizará su brazo robótico de 2 metros para cavar y recolectar muestras de piedras con posibles signos de vida microscópica
viernes, 19 de febrero de 2021 · 00:00

AGENCIA REFORMA/AP
Cabo Cañaveral, Florida

La sonda Perseverance de la NASA atravesó el anaranjado cielo marciano y se posó en la superficie del planeta rojo el jueves, completando el paso más arriesgado hasta ahora en una misión para traer rocas que podrían responder la pregunta sobre si alguna vez hubo vida en Marte.

Los controladores de misión, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la agencia espacial en Pasadena, California, celebraron con alivio tras recibir la confirmación de que el explorador de seis ruedas había aterrizado en Marte, que desde hace tiempo ha sido una trampa mortal para los vehículos espaciales.

La señal tardó en llegar a la Tierra unos 11 minutos y medio llenos de tensión.

“¡Aterrizaje confirmado! El Perseverance llegó a salvo a la superficie de Marte”, anunció la controladora de vuelo, Swati Mohan.

Tres visitas en una semana
El aterrizaje representa la tercera visita a Marte en poco más de una semana. Dos vehículos espaciales, de los Emiratos Árabes Unidos y de China, ingresaron a la órbita marciana la semana pasada.

Las tres misiones despegaron en julio para aprovechar el periodo de cercanía entre la Tierra y Marte, viajando unos 480 millones de kilómetros en casi 7 meses.

El Perseverance, el explorador más grande y avanzado que la NASA ha enviado al espacio, se convirtió en el noveno vehículo espacial que aterriza de manera exitosa en Marte, todos ellos de Estados Unidos.

El vehículo, que es del tamaño de un automóvil y está alimentado con plutonio, se posó en el cráter Jezero, en una franja de 8 por 6 kilómetros situada en la desembocadura de un antiguo río lleno de fosas, acantilados y campos de roca. Los científicos creen que si alguna vez hubo vida en Marte, habría sido hace 3 mil o 4 mil millones de años, cuando aún había agua en el planeta.

En los próximos dos años, Percy, que es el apodo del explorador, utilizará su brazo robótico de 2 metros para cavar y recolectar muestras de piedras con posibles signos de vida microscópica. Entre tres y cuatro decenas de muestras serán colocadas en tubos sellados, los cuales serán recogidos por otra sonda y traídas a la Tierra por otra nave espacial. El objetivo es que vuelvan a la Tierra para 2031.

Exploración aérea
Ingenuity, compañero de viaje de Perseverance, será la primera aeronave humana en intentar realizar un vuelo controlado en otro planeta.

Su objetivo es conocer la posibilidad de explorar aquel mundo de manera distinta al uso de rovers, como se ha hecho hasta ahora.

Un desafío en tanto Marte tiene solo 38 por ciento de la gravedad de la Tierra, lo cual es una ventaja, pero su fina atmósfera cuenta con apenas 1 por ciento de la densidad de la terrestre.

Los científicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por sus siglas en inglés) de la NASA tuvieron que diseñar un helicóptero con grandes rotores capaces de girar muy rápido.

Pesa tan solo 1.8 kilos en un cuerpo de 80 centímetros de altura por 1.2 metros de diámetro, usa energía solar, y cuenta 2 dos cámaras. Está planeado que realice vuelos de 90 segundos.

Más que fines científicos específicos, la misión de la modesta aeronave es demostrar la posibilidad de enviar helicópteros y otros vehículos a misiones más ambiciosas en planetas y lunas con atmósfera.

De lograr surcar el delgado y enrarecido aire de Marte, la ultraligera aeronave sentaría un precedente en la exploración interplanetaria, abriendo la posibilidad de abarcar mucho más terreno del que los actuales laboratorios ambulantes, como Curiosity, han recorrido.

TABLA

LOS ANTECESORES

+ Sojourner (1997)

+ Spirit y Opportunity (2004)

+ Curiosity (2012)

TABLA

PERSEVERANCE EN NÚMEROS:

+ Mil 25 kilos, 6 ruedas y 3 metros de largo.

+ Cerca de 10 años tomó su desarrollo.

+ 3 mil millones de dólares ha costado la misión
 

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